Het Limburgse Valkenburg won een jaar geleden de prestigieuze titel “European City of Christmas” en dat is overal in de stad te merken. Van de borden aan de rand van de gemeente die de bezoekers een warm welkom heten, tot alles wat er verder in de gemeente te beleven valt. De publiekstrekker: ‘de oudste ondergrondse kerstmarkt van Europa’.

Valkenburg is de enige gemeente in Europa met een ondergrondse kerstmarkt, zo blijkt uit een gesprek met woordvoerder Astrid Ceulemans. Hierdoor bevindt de gemeente zich in een unieke positie met de gemeentegrot als duidelijk pronkstuk. “In de weekenden staat het voor de ingang echt rijen dik. Wachttijden kunnen dan wel oplopen tot anderhalf uur”.

De internationale allure van de kerstmarkt is duidelijk hoorbaar. Een Duits gezelschap reist van kerstmarkt naar kerstmarkt en is onder de indruk. In hun drukke schema, wat van Oldenburg naar Monschau leidt, hebben de dames drie dagen voor Valkenburg aan de Geul gereserveerd.

In de grot blijft het door de natuurlijke isolatie zo’n 12 graden, al voelt het dankzij de luchtvochtigheid en de mensenmassa een stuk warmer. Verder is het vooral een kerstmarkt zoals we die kennen: met Glühwein, diverse andere lekkernijen, lichtjes, versieringen en alles passend bij de vertrouwde kerstesthetiek.

Een andere ondergrondse kerstmarkt ligt Een paar honderd meter verder. De Fluwelengrot is de tweede en jongste ondergrondse kerstmarkt van Valkenburg, en daarmee van Europa. Deze kerstmarkt wordt weliswaar door een andere partij georganiseerd, er is geen sprake van stevige concurrentie. “We verkopen ook combi-tickets voor de twee grotten en met alles wat er hier georganiseerd wordt, zien we elkaar eerder als collega’s,” aldus Astrid.

Het belangrijkste doel van de kerstmarkten wordt in ieder geval behaald. Hoe zit het echter met de ervaringen van de standhouders en veiligheid van al die bezoekers? Die vragen worden beantwoord in de video hieronder.